Monastero di Santa Caterina: una guida per i visitatori

Scritto da Jess Lee
Aggiornato il 20 maggio 2023

L'isolato eremo del Monastero di Santa Caterina si adagiato tra le cime scoscese dell'alta catena montuosa del Sinai.

Uno dei monasteri attivi più antichi del mondo , Santa Caterina è stato per secoli un vortice sia per i pellegrini che per i viaggiatori avventurosi.

La sua fama e il suo fascino derivano dalla sua posizione ai piedi del Monte Sinai, il sito della storia dei Dieci Comandamenti dell'Antico Testamento, e quindi è venerato da cristiani, ebrei e musulmani allo stesso modo.

Monastero di Santa Caterina

Il monastero ospita anche il "roveto ardente" e ospita una delle collezioni di icone religiose più rinomate al mondo , una selezione delle quali è esposta ai visitatori nel museo del monastero della Sacra Sacrestia.

Oggi, viaggiatori e pellegrini in Egitto sono ancora attratti dal nucleo arido e montuoso della penisola del Sinai sia per visitare il monastero che per fare un'escursione fino alla cima del Monte Sinai.

Il Monastero di Santa Caterina si trova a pochi chilometri dal piccolo insediamento di Al-Milga, che ha un paio di hotel e ostelli economici, oltre ad alcuni semplici ristoranti. Per gli escursionisti appassionati che vogliono esplorare le montagne del deserto del Sinai, questo villaggio è una buona base.

La maggior parte dei visitatori, tuttavia, arriva come parte di un tour organizzato di un giorno dalle località del Sinai meridionale di Sharm el-Sheikh (209 chilometri a sud-est) e Dahab (132 chilometri a est).

Usa la nostra guida per i visitatori del Monastero di Santa Caterina per saperne di più sul monastero stesso e sulle attrazioni turistiche storiche e naturali della zona circostante.

Su questa pagina:

  • Chiesa della Trasfigurazione
  • Il roveto ardente
  • La Sacra Sacrestia: l'Oro e la Gloria del Museo del Monastero
  • Moschea del monastero
  • Biblioteca del monastero: una delle più grandi raccolte di manoscritti religiosi del mondo
  • Giardini del Monastero
  • La storia del monastero di Santa Caterina: uno dei sopravvissuti del primo cristianesimo
  • Intorno al Monastero di Santa Caterina
  • Suggerimenti e tattiche: come sfruttare al meglio la tua visita al monastero di Santa Caterina
  • Come raggiungere il Monastero di Santa Caterina

Chiesa della Trasfigurazione

Chiesa della Trasfigurazione

La Chiesa della Trasfigurazione è il fulcro del monastero e domina l'intero complesso.

Costruita per ordine dell'imperatore bizantino Giustiniano, la porta di legno riccamente intagliata della chiesa conduce alla basilica a tre navate.

Pesanti colonne di granito con capitelli a fogliame riccamente decorati separano le navate laterali, mentre sulle pareti dipinti di santi guardano dall'alto.

La navata è separata dall'abside da un'iconostasi dorata completata nel 1612.

Nell'abside, e fuori dai confini per i visitatori, si trova il sarcofago gloriosamente ornato che custodisce le spoglie di Santa Caterina. Il sarcofago fu donato al monastero dall'imperatrice Caterina di Russia.

Dietro l'abside – anch'essa chiusa ai visitatori – si trova la Cappella del Roveto ardente .

Questa era la chiesa originaria del monastero, costruita per ordine dell'imperatrice bizantina Elena. Una targa d'argento sul pavimento qui segna il punto in cui si suppone che Dio sia apparso a Mosè.

Da non perdere: se allunghi il collo verso l'alto vicino all'abside, puoi distinguere alcuni dei dettagli del famoso Mosaico della Trasfigurazione , uno dei tesori più famosi del Monastero di Santa Caterina.

Questo mosaico magnificamente dettagliato risale al 542 d.C. e raffigura il Cristo trasfigurato circondato da profeti, apostoli e santi.

Sfortunatamente, gli ornati candelabri sospesi dell'abside, così come l'iconostasi, significano che non puoi dare più di una sbirciatina a questo tesoro d'arte bizantina.

Monastero di Santa Caterina – Mappa della Chiesa della Trasfigurazione (storica)

Il roveto ardente

Il roveto ardente

Per molti visitatori pellegrini, l' attrazione turistica più importante all'interno del monastero è il Roveto ardente , che secondo la leggenda locale è un diretto discendente del roveto ardente dell'Antico Testamento attraverso il quale Dio parlò a Mosè.

L'attuale cespuglio è il rovo Rubus Sanctus , endemico della penisola del Sinai.

Un muro ora circonda l'arbusto per proteggerlo dall'essere spogliato dai pellegrini che, per molti anni, hanno tagliato dei rami da portare a casa come souvenir.

La Sacra Sacrestia: l'Oro e la Gloria del Museo del Monastero

La Sacra Sacrestia

Appena ad ovest della Chiesa della Trasfigurazione, una rampa di scale conduce al fantastico museo del monastero, noto come la Sacra Sacrestia. Questa è, di gran lunga, la sezione più interessante del monastero aperta al pubblico.

Il monastero ospita una delle collezioni più vaste e pregiate al mondo di manoscritti religiosi, arte e icone. La stragrande maggioranza di questo, tuttavia, non è visibile al pubblico e vi possono accedere solo accademici in visita che hanno acquisito il permesso dalle autorità del monastero. Per il pubblico in visita, La Sacra Sacrestia presenta una selezione ben congegnata e ben presentata di questi tesori.

Da non perdere: nella prima sala del museo, puoi vedere una delle icone più famose in possesso del monastero: il dipinto del XII secolo della Scala della Divina Ascensione .

Anche qui troverai la copia dell'Ahtiname del monastero. Questo era il documento, firmato dal profeta Maometto, che garantiva la protezione del monastero quando gli eserciti arabi conquistarono l'Egitto.

Nel seminterrato troverai il tesoro più famoso del monastero. Qui sono esposte pergamene del Codex Sinaiticus, acclamata come la Bibbia più antica del mondo .

Il libro fu scoperto nella biblioteca del monastero dal biblista Constantin von Tischendorf negli anni Cinquanta dell'Ottocento, che poi rimosse un'ampia sezione del libro e lo portò in Russia. Questa sezione mancante fu successivamente venduta, da Stalin, al Regno Unito, che ora mostra questa ulteriore porzione della Bibbia nella British Library di Londra.

Moschea del monastero

Moschea del monastero a destra della Chiesa della Trasfigurazione

Di fronte alla Chiesa della Trasfigurazione c'è una semplice moschea con un minareto separato.

I monaci lo costruirono nell'XI secolo durante il periodo fatimide, quando il califfo Al-Hakim stava distruggendo i luoghi di culto cristiani.

La costruzione della moschea fece sì che il monastero fosse risparmiato dalla furia del califfo.

Biblioteca del monastero: una delle più grandi raccolte di manoscritti religiosi del mondo

La biblioteca del monastero custodisce una delle più vaste e interessanti raccolte di testi religiosi esistenti, ma purtroppo non è aperta al pubblico.

Il gran numero di preziosi antichi manoscritti (più di 2.000) include opere in greco, siriaco, persiano, amarico, arabo, turco e russo.

Giardini del Monastero

Giardini del Monastero

Fuori dalle mura del monastero, a nord-ovest, si trovano i bellissimi giardini del monastero, ombreggiati da alti cipressi, che hanno il loro più bel spettacolo di fiori in marzo e aprile.

I giardini sono disposti su terrazze e, oltre ai fiori, producono una varietà di frutta e verdura.

Fuori le mura si trova anche il cimitero dei pellegrini, e nella cripta della Cappella di San Trifone, l'ossario, che è anche luogo di sepoltura dei monaci.

La storia del monastero di Santa Caterina: uno dei sopravvissuti del primo cristianesimo

Monastero di Santa Caterina

L'attuale monastero risale al 530 dC e al governo dell'imperatore bizantino Giustiniano e occupa il sito di una precedente chiesa fondata dall'imperatrice Elena.

Anche prima di allora, eremiti e anacoreti si erano stabiliti qui (probabilmente dal II secolo d.C.), rivendicando l'area come il sito della storia di Mosè nell'Antico Testamento.

Il monastero è stato in grado di mantenersi nonostante l'avanzata dell'Islam grazie alla sua grande ospitalità ai viaggiatori musulmani e cristiani e alla cura dei santuari musulmani.

La maggior parte dei monaci veniva, e viene tuttora, da Creta e da Cipro.

Il loro numero, che intorno all'anno 1000 era compreso tra 300 e 400, si è ora ridotto a circa 50, di cui solo 20 vivono nel monastero stesso.

Le regole dell'ordine sono estremamente rigide, e l'ordine è guidato da un arcivescovo, che è normalmente residente al Cairo ed è, quindi, solitamente rappresentato da un priore, il Dikaios.

Intorno al Monastero di Santa Caterina

Monte Sinai: La montagna di Mosè

Monte Sinai: La montagna di Mosè

L'ascesa del monte Sinai (Jebel Musa in arabo), alto 2.285 metri, è un'escursione faticosa ma estremamente gratificante che è anche molto significativa per i pellegrini.

Jebel Musa è venerato come la montagna su cui il profeta Mosè ricevette i 10 comandamenti ed è una montagna sacra per ebrei, cristiani e musulmani.

Ci sono due percorsi principali su per la montagna.

Il percorso più faticoso è noto come I passi del pentimento e si pensa sia stato stabilito nel VI secolo. È una ripida salita di 2.500 gradini scavati nella pietra fino alla vetta in questo modo.

Il percorso alternativo, più facile, è il Camel Trail , una pista di ghiaia a tornanti su per la montagna.

Entrambi i percorsi si incontrano al bacino di Elia da dove tutti devono salire gli ultimi 500 gradini dei gradini del pentimento.

Il viaggio verso la vetta dura dalle due alle tre ore.

strada per la vetta

Sulla sommità della montagna si trovano una piccola cappella (costruita nel 1930 sul sito di una precedente cappella, che era stata distrutta) e una piccola moschea, molto venerata dai musulmani. Entrambi sono tenuti chiusi.

Accanto alla moschea si trova una cavità simile a una cisterna in cui, secondo la tradizione musulmana, Mosè visse per 40 giorni, digiunando, mentre trascriveva la Legge su due tavolette.

Dalla vetta del Jebel Musa, ci sono panorami mozzafiato della selvaggia e desolata campagna circostante, che si estende a sud-ovest oltre le vette più alte del Sinai fino al Mar Rosso e al Golfo di Aqaba, e a nord-ovest sulle colline del Sinai meridionale fino alla regione inferiore.

Wadi el-Leja: una valle di eremi nascosti

Un'altra escursione gratificante è quella di Wadi el-Leja, che fiancheggia il lato occidentale del monte Sinai e contiene molti luoghi venerati come sacri.

All'ingresso della valle, sulla destra, si trovano i ruderi delle malghe in cui il SS. Cosma e Damiano vissero da eremiti, e una cappella dedicata agli Apostoli ma mai utilizzata. Sulla sinistra si trova il monastero in rovina di El-Bustan .

Oltre il Monastero di El-Bustan c'è la Pietra di Mosè , da cui Mosè attirò l'acqua colpendola con la sua verga. Si tratta di un blocco di granito marrone rossiccio alto 3,6 metri diviso in due parti da una vena di porfido di 40 centimetri di spessore sul lato sud.

Si dice che l'acqua sgorgasse da 12 cavità nel porfido, una per ciascuna delle tribù d'Israele (due delle cavità ora mancano). Sulla roccia sono presenti numerose iscrizioni sinaitiche.

A circa due chilometri a sud della Pietra di Mosè si trova il Deir el-Arbain , il Monastero dei Quaranta Martiri.

Si tratta di un edificio senza pretese con un ampio giardino. Nella parte rocciosa superiore è una sorgente, e vicino a questa, una grotta in cui si dice che Sant'Onofrio abbia vissuto come eremita. Il monastero fu abbandonato nel XVII secolo ma è ancora occasionalmente occupato da pochi monaci.

Monte Santa Caterina

Monte Santa Caterina

L'ascesa del monte Santa Caterina (Gebel Katerin), la montagna più alta del Sinai, alta 2.642 metri, è più faticosa di quella del monte Sinai e dovrebbe essere intrapresa solo se si dispone di un livello di forma fisica decente.

Il percorso verso la vetta dal Deir el-Arbain è segnato da ometti allestiti dai pellegrini.

Può fare molto freddo in cima e la neve giace nelle fessure della roccia fino all'estate.

Sulla sommità si trovano una modesta cappelletta e alcune irregolarità del terreno, spiegate dai monaci come i segni lasciati dal corpo di Santa Caterina, che si dice sia rimasta qui dopo la sua esecuzione per 300 (alcuni dicono 500) anni prima di essere rivelata da la luce che ne emana.

Dalla vetta si hanno viste magnifiche, interrotte solo dalla mole massiccia di Gebel Umm Shomar (2.575 metri) a sud-ovest.

Visibili a sud-est sono il Golfo di Aqaba, i Monti Arabi e, con il bel tempo, Ras Muhammad all'estremità meridionale del Sinai.

Suggerimenti e tattiche: come sfruttare al meglio la tua visita al monastero di Santa Caterina

  • Orario: poiché il monastero è aperto solo dalle 9:00 a mezzogiorno, saresti molto fortunato a sfuggire completamente alla folla. Tuttavia, l'ultima mezz'ora di apertura tende ad essere la meno affollata. Quasi tutti i gruppi turistici si dirigono direttamente alla Chiesa della Trasfigurazione, quindi una buona tattica, se ti ritrovi ad entrare contemporaneamente a un gruppo numeroso, è visitare prima la Sacra Sacrestia.
  • Cosa indossare: per entrare nel monastero, dovrai coprire sia la parte superiore delle braccia che le ginocchia. Pantaloncini, gonne corte e top senza maniche sono vietati sia per i maschi che per le femmine. Questa regola sull'abbigliamento è rigorosamente applicata, quindi copriti se vuoi entrare.
  • Scalare il Monte Sinai senza la folla: la maggior parte delle persone scala il Monte Sinai nelle ore precedenti l'alba per vedere l'alba dalla vetta. Arrampicarsi nel tardo pomeriggio, per vedere il tramonto, è un'esperienza molto più tranquilla, più tranquilla. Ricorda, però, che questo significa che scenderai nell'oscurità. Assicurati di portare una torcia e di indossare scarpe da trekking robuste.
  • Pernottamento: Per coloro che vogliono vivere la bellezza serena della zona montuosa intorno al monastero dopo che il trambusto turistico è scomparso per la giornata, il monastero dispone di una pensione nei suoi giardini. Ci sono altre opzioni di alloggio ad Al Milga, a un paio di chilometri dal monastero stesso.

Come raggiungere il Monastero di Santa Caterina

  • In autobus turistico: la maggior parte delle persone arriva al Monastero di Santa Caterina in autobus turistico da Sharm el-Sheikh o Dahab . Questa è di gran lunga l'opzione più semplice, anche se devi essere preparato a visitare come parte di un grande gruppo. Molti viaggi in autobus turistico combinano anche l'arrampicata sul Monte Sinai nel viaggio. I viaggi combinati di solito partono a tarda notte per scalare la montagna alle 4:00 e tornare giù per la montagna in tempo perché il monastero apra i suoi cancelli alle 9:00.
  • In auto privata: i tassisti di Sharm el-Sheikh e Dahab possono portarti a Santa Caterina.
  • In autobus pubblico: c'è un servizio di autobus pubblico giornaliero tra Al Milga e Il Cairo. Se vuoi pernottare ed esplorare ulteriormente l'area desertica qui, questa è un'ottima opzione di trasporto economico. Non esiste un servizio di autobus pubblico tra le località balneari del Sinai e Al Milga. Per proseguire verso Sharm el-Sheikh o Dahab, dovrai assumere un tassista ad Al Milga.

Sinai – Mappa del monastero di Santa Caterina (storica)